David Hughes el maestro polifacético, músico e inventor

 

David Edward Hughes, 1831-1900, fue un ingeniero estadounidense de origen británico. Su innata curiosidad, su extraordinaria vida cosmopolita y su inagotable pasión por la ciencia le hicieron destacar también en la música, un don común a toda su familia y que le catapultaría definitivamente a la hora de realizar su gran descubrimiento: el telégrafo de impresión.

La vida de Hughes transcurrió entre Estados Unidos y Europa. Con su familia se trasladó a Estados Unidos y cuando tuvo edad suficiente, ingresaría en el St. Joseph’s College de Bardstown en el estado de Kentucky. En 1850, con diecinueve años, se hizo con una cátedra en dicha universidad. Mientras ejercía como profesor de música, se centró en sus estudios de física como medio para desarrollar instrumentos eléctricos. Inventó el primer sistema impresión para telégrafo que fue patentado en 1855.

Hughes ansiaba encontrar un mecanismo que transcribiera las notas musicales mientras se ejecutaba una pieza y así, casi por azar, surgió la impresora telegráfica. El telégrafo de Hughes era un telégrafo de impresión con un teclado parecido al de un piano. Cada tecla pulsada enviaba una señal y equivalía a una letra en la impresora situada en el lugar de recepción del mensaje.

Este teclado del telégrafo de Hughes es el antecedente directo de las máquinas de escribir y además, poseía mayor velocidad que el telégrafo Morse y su sistema utilizaba un código perforado pero que permitía imprimir con caracteres normales no siendo necesaria una traducción posterior.

Hughes acudiría a Inglaterra para patentar su telégrafo al no poder hacerlo en Estados Unidos dónde operaba el de Samuel Morse. No pudo hacerlo en su país natal pero sí encontraría cobijo en Francia, dónde su invento estuvo un año a prueba y finalmente fue adquirido por Napoleón III, quién le concedió la medalla de Chevalier.

El telégrafo de Hughes fue utilizado de forma habitual hasta los años 30, después fue adoptado e instalado en todo el mundo por la Western Union Telegraph Company. Sus otras aportaciones destacables fueron en telefonía, detección de metales, audiología e inalámbrica. Envió y recibió señales inalámbricas en 1879 utilizando un receptor inalámbrico portátil junto con un receptor de teléfono, unos dieciséis años antes que Marconi realizara sus pruebas inalámbricas. Su otro campo de estudio sería el magnetismo y las ondas electromagnéticas.

El galardonado internacionalmente David Hughes alcanzó la gloria económica y murió a los 69 años, donando parte de su fortuna a hospitales londinenses. En su honor, la Royal Society de Londres puso su nombre a uno de sus premios. La medalla de Hughes se concede a un descubrimiento original en las ciencias físicas, particularmente en la electricidad y en el magnetismo o en sus usos.